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Catherine Petitgas : « Collectionner n’est pas décorer ».

Catherine Petitgas se décrit plus d’une fois au cours de notre conversation comme une « stakhanovite », une personne exceptionnellement travailleuse et diligente, ce qui, ajouté à sa chaleur naturelle et à son enthousiasme, fait d’elle l’une des personnes qui possèdent la plus grande collection d’art la plus mécènes de Londres.

La liste de ses réalisations est longue : présidente du conseil international de la Tate, membre de son comité pour l’Amérique latine, ancienne administratrice de la Whitechapel, présidente de Gasworks, membre du conseil de la Serpentine Gallery, « marraine fondatrice » du projet anglo-français Fluxus Art, éditrice de livres d’art, historienne de l’art, galeriste, guide de la Tate… Et ce n’est qu’une liste partielle. Dans une vie antérieure, elle a été une analyste d’actions prospère à Wall Street.

« J’ai vraiment apprécié mon travail d’analyste bancaire, mais il est arrivé un moment où j’avais besoin d’autres priorités, je ne pouvais pas imaginer passer dix ans de plus dans la finance », dit-elle en riant.

Elle rit beaucoup pendant notre conversation dans son élégante maison de ville, qui donne sur une place de jardin à Kensington. Elle parle parfaitement l’anglais avec un accent français perceptible – et parle aussi l’espagnol et l' »arabe familier », ainsi qu’un peu d’autres langues.

Vêtu d’une robe à plis signée Issey Miyake, en noir et gris, et d’outrageuses bottes à semelles compensées en gris et noir, Petitgas s’installe dans un canapé bas de la bibliothèque. Au-dessus de la cheminée se trouve une œuvre « rose mexicaine », verte et orange, réalisée par l’artiste mexicain Eduardo Terrazas, à partir de fils tissés collés à la cire d’abeille. »Ailleurs dans la maison, des œuvres de Gabriel Orozco, Beatriz Milhazes, Josef Albers, Jorge Pardo, Sheila Hicks et Ivan Serpa sont accrochées dans un présentoir élégant et épuré qui permet à chaque œuvre de respirer.

L’année de Petitgas à Mexico, au début de la vingtaine, a été ce qu’elle appelle un « moment décisif » dans sa vie : elle venait d’être diplômée d’une des écoles de commerce très compétitives de Paris, après une enfance passée en Afrique du Nord.Ils ne savaient pas quoi faire de moi à Paris, une créature exotique, toujours en retard, pas habituée au ciel gris », dit-elle en riant, « à l’école, elle avait pris une option sur l’art américain du XXe siècle et a été « époustouflée, c’est ce qui a suscité mon intérêt pour l’art ».

Après le Mexique, elle est retournée à Paris et a étudié à l’université de Sciences Po avant de s’installer à New York pour devenir analyste en actions : « J’ai vu une œuvre de l’artiste mexicain Gabriel Orozco en 1993, au MoMA, et ce n’était que des oranges posées sur le rebord d’une fenêtre.Il fallait les regarder à l’extérieur du musée et je me suis dit : « C’est l’art d’aujourd’hui ». Cela vous a obligé à regarder les choses banales qui nous entourent. Ce fut un autre moment décisif ».

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